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Estas fotografías antiguas capturan las dificultades de este viaje a la antártida de principios de 1900

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Ernest Shackleton es tal vez el explorador más inspirador de la historia. Selló su nombre en la historia mundial al convertirse en el primer hombre en alcanzar la zona sur de la Antártida en 1909. Además, decidió navegar a través de mares congelados y caminar por más de 2800 kilómetros por todo el continente.

Ernest Shackleton Planea una Aventura

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Para el momento en que Shackleton se embarcó en la expedición imperial Transatlántica ya era un explorador conocido. Solo unos años antes se había embarcado en la expedición Nimrod, alcanzando latitudes récord en la Antártida, se convirtió en el primer hombre en escalar el monte Erebus y descubrió el lugar preciso de el polo magnético.  Después de un breve tiempo lejos de los mares helados de la Antártida, Shackleton volvió inspirado a embarcarse en la expedición transatlántica.

Planificación del viaje a través del mar de Weddell

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Según Shackleton, un viaje transcontinental al ártico fue el “gran objetivo del viaje a la Antártida” y le cautivó con la idea de cruzar el helado mar de Weddell. Justo antes de que Shackleton anunciara sus planes, otro explorador Alemán, Wilhelm Filchner, intentó y falló en completar una travesía similar a través de la Antártida. Shackleton estaba insatisfecho con los logros personales en su vida, a pesar de que su imagen pública estaba en un punto muy alto luego de la expedición Nimrod.

La muerte del capitán Scott complica la financiación del viaje

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Shackleton comenzó a buscar financiación para su viaje en el mismo momento en que llegaban las noticias de la muerte del capitán Scott y su equipo en el polo Sur. Estas noticias inquietaron a los financistas que se echaron atrás con la propuesta pero Shackleton logró conseguir el apoyo de William Speirs Bruce, quien había estado planificando su propia expedición a la Antártida desde 1908. Luego de una generosa  donación por parte del gobierno Británico, Shacleton publicó sus planes para la expedición el el diario “The Times”.

Un equipo de hombres corpulentos

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Shackleton aseguró que dividiría la expedición en 2 grupos y 2 barcos. El primer grupo cruzaría el Mar de Weddel en el “Endurance” y continuaría hasta la bahía de Vahsel. Luego, 6 de los 14 hombres continuarían a través de la Antártida. Este sería el grupo que viajaría casi 3000 kilómetros con 69 perroos, 2 trineos de motor y todo el equipo que pudieran cargar.

El segundo grupo cruzaría el Mar de Ross y acamparía al otro lado del continente, los 2 grupos debían encontrarse al final del viaje. El grupo del Mar de Ross sería también el encargado de realizar varias observaciones científicas mientras esperaba la llegada del otro grupo.

Los exploradores antárticos listos para zarpar

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Shackleton reclutó marineros para su viaje mediante la publicación de un anuncio en un diario de Londres. En el aviso decía: ” Se buscan hombres para viaje peligroso. Los salarios son bajos, frío intenso, largas horas de oscuridad total. Retorno dudoso. Honor y reconocimiento en caso de éxito.” Tuvo casi 5000 solicitudes, incluyendo el de 3 mujeres que aseguraban estar dispuestas a vestir de hombres si fuera necesario. Finalmente Shackleton seleccionó a la tripulación, que era una mezcla entre los solicitantes y el grupo con el que ya había trabajado en la expedición Nimrod.

El Hielo inmoviliza al Barco

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Los grupos se embarcaron en Plymouth el 8 de agosto de 1914 y fueron directo hacia Buenos Aires. De ahi, la tripulación recogió y abandonó a unos polizones antes de partir hacia la Antártida el 5 de diciembre. Se separaron para proseguir con las rutas indicadas. El grupo del Endurance se estancó en una gruesa capa de hielo. A pesar de que la tripulación era capaz de maniobrar el barco a través de la primer capa congelada, el siguiente día fue más difícil: Estuvieron inmovilizados por casi 24 hs.

El Endurance sentado tranquilamente en el Hielo

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Rápidamente, la tripulación se dio cuenta que este no sería un viaje simple. Para el 22 de diciembre, el Endurance había hecho un progreso muy lento por culpa de la espesa capa de hielo y Shackleton escribió en su diario: “Estaba preparado para condiciones difíciles en el mar de Weddel, pero tenía la esperanza de que el hielo sería más fino. Lo que encontramos es mucho más complicado de lo que pensábamos.”

Se necesitaron 2 meses de arduo trabajo hasta que el Endurance se declaró oficialmente atrapado por el hielo.

 

El fotógrafo Frank Hurley documenta la vida en el hielo

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La gran expedición fue abandonada y la tripulación se refugió en el barco y se preparó para un largo y duro invierno. Mientras el equipo estaba ocupado acondicionando al Endurance, el fotógrafo de la expedición, Frank Hurley se ocupó de caminar por los alrededores fotografiando al barco y al desolado paisaje. Hurley se inspiró con el viaje, tomó cientos de fotografías y hasta creó un cuarto oscuro en el barco. Allí revelaba las fotos con placas de vidrio utilizando químicos que se encontraban casi congelados. La mayoría de los días el trabajo le dejaba los dedos resquebrajados y sangrientos.

Un vistazo a la vida dentro del Barco

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Cuando la tripulación intentó desesperadamente mover el barco cuando llegó la primavera, Shackleton escribió abatido en su diario que el barco había navegado solo 150 kilómetros en 3 meses. A pesar del lento viaje y sus complicaciones, la tripulación mantuvo una moral relativamente positiva mientras estuvo a bordo del Endurance. Luego de encerrarse para el invierno, se entretuvieron jugando cartas, haciendo ejercicio, tomando whisky o brandy y realizando competiciones. Cuando llegó mayo, junio y julio, Shackleton se preocupó sobre como sobrellevaría la tripulación los duros meses del invierno Antártico. Los perros fueron movidos fuera del barco, los instalaron en iglús construidos en las cercanías. La nieve dificultaba mucho la salida del barco…

El Endurance se hunde junto con la moral de la tripulación…

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En su diario, Shackleton escribió sobre el duro invierno y sus efectos sobre el barco: “La presión del hielo a nuestro alrededor es increíble, Gigantes bloques de hielo emanan del agua, si uno de ellos rozara el barco, nuestro destino estaría sellado…” En esa nota, Shackleton sabía lo que ocurriría y el 30 de septiembre dio la orden de abandonar la nave.

La tripulación rescata Suministros de la nave

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Durante el mes de octubre, el hielo comprimió tanto al barco que causó su destrucción y hundimiento. El ruido de la madera rompiéndose era “Como fuegos artificiales o el estallido de un arma de fuego”. La tripulación logró salvar las últimas provisiones y las trasladó al campamento improvisado en el hielo. Los restos del Endurance se mantuvieron en la superficie por bastante tiempo y Hurley le pudo tomar bastantes fotografías. Logró salvar 550 negativos de los cuales eligió 150 y desechó el resto para evitar la carga.

La moral decayó y los gatos y cachorros tuvieron que ser asesinados

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La vida en aquel desolado lugar se hizo muy deprimente. El barco había desaparecido, la expedición era historia y el grupo fue forzado a sobrevivir en soledad. La tripulación se dirigió hacia el oeste, donde Shackleton creía que encontrarían depósitos de comida abandonados por otros exploradores en sus expediciones fallidas. Pero antes de partir, los animales más débiles fueron sacrificados.

La llegada a la Isla Elefante, Hogar de los pingüinos

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Cuando se dirigieron al oeste, se dieron cuenta que el hielo por el que estaban caminando se comenzaba a derretir. Por esta razón abordaron 3 botes salvavidas y navegaron a través de los mares congelados del ártico. Llegaron a un islote llamado la Isla Elefante, hogar de cientos de pingüinos. A pesar de ser la primera vez que pisaban tierra en 500 días, estaban muy lejos del final de la travesía.

Shackleton sale en busca de rescate

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Shackleton tomó a 5 hombres y provisiones para 1 mes y decidió salir a buscar ayuda a 1400 kilometros de donde estaban, cerca de las Islas Georgias del sur. Por esa zona navegaban barcos balleneros y su esperanza era encontrar alguno. Los hombres restantes hicieron refugios con los botes salvavivas y se prepararon para la larga espera del rescate. Tiempo despues de haber partido de la Isla Elefante, un miembro de la tripulación, Frank Worsley dijo: “Sabíamos que sería el viaje más dificil que hemos hecho”. A Shackleton y su tripulación les tomó 14 días de complicada navegación para llegar a las Islas Georgia.

Un breve momento de alegría para la tripulación antes de enterarse que había estallado la Primera Guerra Mundial

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A pesar de los fuertes vientos, las olas y las condiciones terribles de los mares antárticos, los hombres lograron llegar a las Georgias. Una vez allí se dieron cuenta que estaban del lado equivocado de la isla y tuvieron que caminar 36 horas sin parar para llegar a la civilización. Una vez allí, un barco ballenero se dirigió a la Isla Elefante a rescatar al resto de la tripulación. Cuando Shacketon y su grupo regresaron a casa se enteraron del comienzo de la Gran Guerra. Prácticamente nadie se acordaba de ellos por esta razón. Los años habían pasado y el conflicto bélico había atraído la atención del mundo, dejando a estos hombres solos en aquellos hielos lejanos.

La expedición a la Antártida se completó recién casi 40 años después, entre 1955 y 1958 mediante la colaboración de varios países.

 

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